Nutrición y Salud

Dormir mal: las neuronas que mantienen el cerebro despierto pueden volverse hiperactivas con la edad

Las células cerebrales que promueven la vigilia son hiperactivas en ratones mayores, lo que podría explicar por qué a muchas personas les resulta más difícil conciliar el sueño a medida que envejecen

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24 de febrero de 2022

un, hombre, llevando, un, ojos vendados, en la cama

Imágenes de Peter Dazeley/Getty

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Un estudio en ratones sugiere que podemos tener más dificultades para conciliar el sueño a medida que envejecemos porque las neuronas que promueven la vigilia en el cerebro se vuelven hiperactivas.

La falta de sueño en los adultos mayores es un problema importante. «Más del 50 por ciento de las personas mayores de 65 años se quejan de que no duermen lo suficiente», dice luis delessia en la Universidad de Stanford en California. «Eso salta al 80 por ciento de las personas con enfermedades neurológicas como el Alzheimer y el Parkinson. Es un problema muy serio».

Además de empeorar la calidad de vida, la falta de sueño también se ha relacionado con el desarrollo de trastornos neurológicos como la enfermedad de Alzheimer.

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De Lecea y sus colegas analizaron un grupo de neuronas en el hipotálamo de cerebros de ratones que producen una proteína llamada hipotálamo. Estas neuronas están asociadas con la vigilia en humanos y ratones.

Los investigadores sospechan que este circuito puede estar asociado con una peor calidad del sueño en los adultos mayores, ya que la cantidad de neuronas hipotalámicas en el hipotálamo de ratones y humanos disminuye con la edad. «Hasta el 20 por ciento de estas neuronas mueren en los adultos mayores», dijo de Lecea.

Al igual que los humanos mayores, los ratones mayores también tenían patrones de sueño más desorganizados, aunque las dos especies tenían hábitos de sueño muy diferentes.

Al comparar este grupo de neuronas en ratones jóvenes y viejos, encontraron que las neuronas hipócritas en los ratones más viejos tenían más probabilidades de activarse (esto se conoce como hiperexcitabilidad) y, por lo tanto, se volvían hiperactivas.

Cuando trataron a ratones viejos con un fármaco que redujo la sobreexcitación neuronal, la calidad del sueño mejoró.

De Lecea dijo que al principio no sabía qué causaba la hiperexcitabilidad, pero dado que las neuronas hipócritas también existen en humanos y tienen la misma función, esto nos proporciona un posible objetivo farmacológico.

«Este trabajo sobre el sistema hipócrita es muy emocionante y puede ayudar a explicar por qué ocurre la inestabilidad del sueño en la vejez en varias especies», dijo. Renata Riha en la Universidad de Edimburgo, Reino Unido.

«Aún no se comprende por completo qué causa la hiperexcitabilidad de la disminución del grupo de células hipócritas a medida que envejecemos. Sin embargo, este es un primer paso muy emocionante para abordar el problema general de la inestabilidad del sueño, no solo un problema de envejecimiento», dijo.

El siguiente paso es estudiar los circuitos neuronales involucrados en la inducción del sueño, dijo de Lecea. «Hasta ahora, solo hemos analizado las neuronas involucradas en la vigilia. Solo nos dio la mitad de la ecuación».

Referencias de revistas: ciencia, DOI: 10.1126/ciencia.abh3021

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